Boeing apuesta fuerte en taxis voladores y aviones sin piloto

El gigante aeroespacial está comprando Aurora Flight Sciences, fabricante de aviones teledirigidos y piezas de aviación automatizadas, en un intento por aumentar la automatización de los aviones aerotransportados, los aviones teledirigidos militares e incluso los taxis aéreos personales.

“La fuerza combinada y la innovación de nuestros equipos impulsarán el desarrollo de la autonomía para nuestros sistemas comerciales y militares”, dijo Greg Hyslop, director de tecnología y vicepresidente senior de Boeing Engineering, Test & Technology en una declaración.

Los productos de Aurora, que incluyen aviones de larga resistencia, copilotos robóticos y aviones verticales eléctricos autónomos,”se convertirán en productos de clase mundial para la infraestructura global”, dijo John Langford, fundador y director ejecutivo de Aurora.

Los términos del acuerdo no fueron revelados, pero la adquisición es la señal más clara de que el fabricante de aviones más grande del planeta ve la automatización como el futuro de la aviación.

“Es difícil predecir hacia dónde se dirige el futuro”, dijo Hyslop en una llamada con periodistas el jueves.

“Pero creo que sabemos dónde apunta el vector y queremos estar preparados a medida que la tecnología madura y aprovechar al máximo eso en nuestros productos”.

El movimiento acelera significativamente la incursión de Boeing en la tecnología autónoma. Hasta ahora, la empresa se había centrado en unos pocos proyectos de drones y en un submarino autónomo, pero no en la tecnología de aviación comercial.

Boeing en junio dijo que exploraría la automatización para aviones comerciales. Los planes surgieron en respuesta a las preocupaciones de que la industria experimentaría una escasez de pilotos en un futuro próximo que dificultaría el crecimiento del transporte aéreo mundial. Boeing estima que la industria necesitará 637.000 pilotos en los próximos 20 años.

“Estamos analizando lo que con los avances en tecnología de sensores, inteligencia artificial y otras áreas alrededor del vuelo autónomo, lo que eso puede hacer para que un avión ya seguro sea aún más seguro”, dijo Hyslop hoy.

Adquirir la tecnología puede ser la parte fácil. Convencer a la opinión pública de que los aviones autónomos son seguros parece más difícil. Sólo el 17% de los volantes dijeron que volarían en un avión sin piloto, según un estudio reciente de UBS.

Tu Uber es un Boeing

La adquisición también le da a Boeing un asiento en la mesa de la carrera para desarrollar taxis aéreos eléctricos. Aurora realizó en abril el primer vuelo de su propio prototipo de taxi aéreo, el XV-24A, diseñado como parte del programa Elevate de Uber para añadir taxis aéreos a la carta a su producto de uso compartido.

Ha habido un aluvión de conceptos y demostraciones de taxis aéreos eléctricos, pero pocos se han ganado el respaldo de las compañías aeroespaciales más grandes que tienen la experiencia y los bolsillos profundos para demostrar a los reguladores que la tecnología funciona y es segura para el público.

Pero la gran adquisición difiere de su principal competidor, el Airbus de Europa, que lentamente ha cultivado una nueva tecnología de aviones pequeños a través de su unidad Silicon Valley, A3. La compañía está desarrollando su propio vehículo de vuelo personal monoplaza, denominado Proyecto Vahana, que se espera que vuele a finales de este año.

Un avión de pasajeros AI

La decisión de adquirir Aurora llega una semana después de que Boeing estableciera una oficina formal para desarrollar planes para su avión de pasajeros de próxima generación, a menudo llamado el 797. Tal jet sería el primer avión completamente nuevo que aprovecharía la investigación en curso de la compañía sobre sensores y sistemas automatizados.

Boeing dijo que aún no hay planes firmes para el avión de dos pasillos, pero la oficina “también serviría como un vehículo para evolucionar cómo diseñamos y construimos aviones”, dijo la compañía en un comunicado la semana pasada.

Hyslop no diría si la tecnología de Aurora apareciera en el 797. Dijo que Boeing va a “buscar las áreas donde Aurora pueda dar un impacto inmediato a nuestros programas actuales”.

“Creo que el poder combinado y la imaginación de esos dos equipos realmente va a conducir a algunos cambios emocionantes que afectarán no sólo a nuestros productos comerciales, sino también a nuestros productos de defensa”.

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